Ich habe meinen Geruchssinn durch COVID-19 verloren und mehr als einen Monat später erholt ich mich immer noch

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Ich habe COVID-19 vor etwas mehr als einem Monat bekommen und stand draußen auf einem Feld ohne Maske. Mindestens acht weitere Personen wurden beim gleichen Familientreffen infiziert. Mein Mann und zwei Söhne hatten das Glück, nicht in dieser Zahl enthalten zu sein. Sie verbrachten die meiste Zeit in einem anderen Teil des Feldes, worüber mein Mann jetzt gerne scherzt. Wer hätte gedacht, dass die Kinder sicherer mit rostigen landwirtschaftlichen Geräten in einem Stück Feuerameisenhügel spielen würden, als sie neben ihrer Mutter gewesen wären? In diesem Fall war es wahr. Ich habe den Virus bekommen; Sie haben nicht. Insgesamt hatte ich Glück – meine Symptome waren mild und ich entwickelte keine Komplikationen. Trotzdem beeinflusst das Coronavirus einen Monat später weiterhin meine sensorische Wahrnehmung und die Fülle dieser Erfahrung.

Nachdem ich positiv getestet hatte, verbrachte ich mehr als eine Woche isoliert von meiner Familie im Hauptschlafzimmer meines Hauses. Mein Mann ließ zu den Mahlzeiten ein Tablett mit Essen vor meiner Tür stehen wie ein alter Gefängniswärter, und ich aß mit gekreuzten Beinen auf dem Boden, damit ich keine Krümel in mein Bett bekam. Ich sah meine Kinder draußen durch das Schlafzimmerfenster spielen, FaceTimed mit ihnen nach dem Abendessen und sagte ihnen durch Alexa vor dem Schlafengehen eine gute Nacht. Ich habe gelesen und geschrieben. Ich erfuhr von meiner Krankheit und nahm täglich Anrufe vom Gesundheitsamt des Landkreises entgegen, um meinen Zustand zu überwachen. Ich habe Folgen von gesehen Die Home-Bearbeitung, weil es seltsamerweise beruhigend ist, jemandem beim Organisieren einer Speisekammer zuzusehen, wenn Ihre persönliche Gesundheit außerhalb Ihrer Kontrolle liegt. Ich wunderte mich über das beunruhigende Gefühl in meiner Brust und wartete darauf, dass Amazon das Pulsoximeter lieferte, das meinen Blutsauerstoffgehalt überwachen würde.

An manchen Tagen fühlte ich mich besser. An anderen Tagen fühlte ich mich unerklärlich schlecht und fragte mich, ob das zeitweilige Rasen meines Herzens Angst oder der Beginn von COVID-bedingten Komplikationen war. Einmal, als mein Mann mit den Kindern spazieren ging, maskierte ich mich und schlich mich nach unten, um mein schmutziges Geschirr in die Spülmaschine zu stellen. Als ich zurück in mein Schlafzimmer kam, war mir so schwindelig und aufgewühlt, dass ich meinen Arzt anrief. Es ging vorbei und mir ging es gut.

Dann, sechs Tage nachdem ich symptomatisch geworden war, verlor ich meinen Geruchssinn völlig.

Dann, sechs Tage nachdem ich symptomatisch geworden war, verlor ich meinen Geruchssinn völlig. Ich wischte mein Tablett mit einem Clorox-Tuch ab, bevor ich es in den Flur stellte, als mir klar wurde, dass ich es nicht riechen konnte. Ich fühlte die Dämpfe in meiner Nase und meinen Augen, aber ich roch nichts. Ich verbrachte die nächsten paar Minuten damit, grundlegende Haushaltsgegenstände – Mundwasser, Lysol, Bleichmittel – fast zu verärgern. Mein Geruchssinn fehlte völlig. Als mein nächstes Tablett mit Essen ankam, stellte ich überrascht fest, dass mein Geschmackssinn immer noch funktionell, aber störend eindimensional war. Ich konnte Dinge als süß, salzig, bitter oder würzig wahrnehmen, aber die Gesamtidentität des Essens wurde ohne Aroma ungewohnt. Das Kauen wurde eintönig, ermüdend und unbefriedigend. Ich hörte auf, mich auf das Essen zu freuen.

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Meine Isolation endete an einem Freitag, 10 Tage nachdem meine ersten Symptome aufgetreten waren. Ich hatte nie Fieber gehabt und meine Kopfschmerzen und Übelkeit waren verschwunden. Der verbleibende Hinweis auf meine COVID-19-Infektion war auf milde Erkältungssymptome reduziert, vergleichbar mit saisonalen Allergien, und auf ein Atemnot, das mich zögerte, mich anzustrengen. An diesem Morgen trank ich zum ersten Mal seit meiner Diagnose mit meinem Mann Kaffee in der Küche und schaute dann zu Die Simpsons mit meinen Kindern auf der Couch, bevor der Schultag für Fernunterricht begann. Ich war vorläufig, aber zufrieden. Es war schön, wieder auf der Welt zu sein. Der Geruch von Kaffee war jetzt zunehmend erkennbar und das Essen begann vertrauter zu schmecken, was darauf hindeutete, dass sich mein Geruchssinn möglicherweise verbesserte.

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25 Tage, nachdem ich symptomatisch geworden war, fühlte ich mich wohl. Ich konnte mit meinem Mann joggen, ohne mich zu erschöpfen, und der Nebel der Anstrengung hatte nachgelassen. Es ist nun einen Monat her, seit ich meinen Geruchssinn verloren habe, und die Fortschritte, die ich gemacht habe, sind immer noch schwach, wie ein Wort auf meiner Zungenspitze oder ein flüchtiges Bild in meiner peripheren Sicht. Ich kann einen olfaktorischen „Blick“ auf bestimmte Geruchskategorien erhaschen, aber Gerüche verweilen oft nicht und können verschwinden, wenn ich versuche, zu früh nach dem ersten einen zweiten Hauch zu nehmen. Mein Arzt schlug ursprünglich vor, dass es sieben bis 14 Tage dauern könnte, bis mein Geruchssinn zurückkehren würde. Jetzt sagt sie, es könnte drei Monate oder länger dauern. Wie alles mit diesem Virus wissen sie immer noch nicht viel über die langfristigen Auswirkungen.

Der Geruchssinn entsteht im Riechnerv, auch als Hirnnerv I bezeichnet. Es ist der erste von 12 Hirnnerven, die aus dem Gehirn stammen und wichtige sensorische und motorische Funktionen wie Sehen, Augenbewegung, Hören und Gleichgewicht steuern. Der Riechnerv sitzt wie ein Regal in der Mitte des Kopfes direkt hinter dem Gesicht, und Ranken baumeln wie Windspiele herunter. Zum Glück kann sich das Geruchssystem bei Beschädigung regenerieren, wie eine Eidechse, die nach einer unglücklichen Begegnung mit einem Raubtier ihren Schwanz nachwachsen lassen kann.

Geruchsverlust ist als Anosmie bekannt und tritt als Folge von Trauma, Infektion, Tumoren oder Läsionen des Riechnervs auf. Es ist bekannt, dass der Geruchssinn mit zunehmendem Alter zusammen mit anderen Sinnen wie Sehen und Hören abnimmt. Jüngste Studien haben einen Geruchsverlust als Frühwarnzeichen für einen kognitiven Rückgang identifiziert, wobei Anosmie ein häufiger Vorläufer der Alzheimer-Krankheit ist. In meinem Fall war Anosmie eine direkte Folge der COVID-19-Infektion und impliziert keine Beeinträchtigung der kognitiven Funktion. Soweit sie jetzt wissen.

Vor COVID war ich leicht von unangenehmen Gerüchen überwältigt, die mein Mann und meine Söhne kaum wahrnehmen konnten. Ich konnte den Most auf einem alten, nassen Handtuch im Badezimmer im Obergeschoss aus dem Foyer meines Hauses riechen. Ich konnte auf der Couch in meinem Wohnzimmer sitzen und die Grasabfälle riechen, die im Fahrgestell meines Rasenmähers durch die geschlossene Mudroom-Tür verfaulten. Wenn ich eine Mahlzeit mit Knoblauch oder Zwiebeln zubereitete und aß, konnte ich sie stundenlang an meinen Fingern und mindestens einen Tag lang an meinem eigenen Atem riechen, unabhängig davon, wie viel ich meine Hände gewaschen oder meine Zähne geputzt hatte.

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Seit COVID mussten wir das Badetuch wegwerfen. Es war so schrecklich riechend geworden, dass mein Mann den Geruch nicht ignorieren konnte und der Gestank nicht mehr auswaschen würde. Ich kann das Gras vage riechen, wenn ich es schneide, und das Benzin, das ich in den Mäher gebe, aber jede faulige Fäule, die sich unter der Klinge versteckt, wird durch die allgegenwärtige Leere dessen maskiert, was ich als den Grundgeruch der Welt wahrnehme. Ich rieche jetzt den schwachen Geist von Knoblauch, aber Zwiebeln kommen und gehen. Anfang dieser Woche weinte mein Mann seine Augen über die Zwiebeln, die er schnitt. Ich stand direkt über dem Stapel auf dem Hackklotz und nahm nichts wahr. Zwei Tage später schnitt ich selbst einige Zwiebeln und riss sie allmählich auf. In der Zwischenzeit waren die Frühlingszwiebeln, die ich gestern gewaschen habe, völlig geruchlos und das Zwiebelpulver, das ich in mein Taco-Gewürz gegeben habe, hätte Salz sein können, so viel ich riechen konnte. Folglich waren Zwiebelpulver und Kreuzkümmel die einzigen Bestandteile, die ich in einem Rezept mit Oregano, Chilipulver, Knoblauchpulver und Paprika nicht wahrnehmen konnte. Es ist sinnvoll, da Zwiebel und Kreuzkümmel dem Körpergeruch, den ich mir bei einem Gewürz vorstellen kann, am ähnlichsten sind. Ich kann auch keinen Körpergeruch riechen.

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Eine Studie veröffentlicht in Plus eins identifizierte 10 Grundkategorien von Gerüchen. Für mich kehrte „süß“ zuerst in Form von Schokolade zurück. Es folgte „Zitrone“, die folglich andere Zitrusdüfte wie die Clementine enthält, die ich schälte, als ich merkte, dass ich sie riechen konnte. „Holzige oder harzige“ Gerüche sind zurückgekehrt, wie im Rosmarin, den ich auf meinem Deck anbaue. „Duftende“ Gerüche wie Parfüm sind ebenso erkennbar wie „Minzgerüche“, die ich kürzlich in meinem Toilettenreiniger gerochen habe. „Popcorn“ ist überraschenderweise eine eigene Kategorie, umfasst aber auch nussige Düfte wie die Erdnussbutter, die ich jetzt riechen kann, wenn ich sie auf Sandwiches verteile. „Fruchtige“ Gerüche der Nicht-Zitrus-Sorte sind nur sehr schwach vorhanden, wie der Blaubeertee, den ich einmal erkennen konnte, bevor ich die Verpackung überhaupt zerriss. „Chemische“ Gerüche sind teilweise aufgetreten; Ich kann wieder Clorox-Tücher riechen, möglicherweise aufgrund des künstlichen Zitronenduftes. Bleach, so mächtig es auch sein mag, zieht für mich immer noch einen Rohling, was besonders traurig ist. Ich fand die unbestreitbare Reinigung eines Bleichnebels immer besonders befriedigend, nachdem ich ein böses Badezimmer geschrubbt hatte. Von allen Gerüchen, die wieder aufgetaucht sind, ist die Süße bei weitem am ausgeprägtesten.

Die beiden verbleibenden Kategorien „verfallen“ und „scharf“ fallen unter die größere Klassifizierung „widerliche“ Gerüche. Seltsamerweise könnten alle Gerüche, die ich noch nicht wahrnehmen kann, als verfallen, scharf oder eine Kombination aus beiden beschrieben werden. Körpergeruch, Müll, Mundgeruch und Badezimmergerüche sind einige der auffälligeren Aromen, die in meiner heutigen Welt nicht mehr existieren. Einige Leute haben scherzhaft gefragt, warum ich mich darüber beschweren würde, für unerwünschte Gerüche nasenblind zu sein. Einerseits scheint es darauf hinzudeuten, dass ich ein Maß an Utopie erreicht habe. Auf der anderen Seite enthalten stechende und verfallene Gerüche anscheinend Erdgas – was bedeutet, dass ich den Schwefelzusatz nicht rieche, der mich alarmieren soll, wenn ein Brenner auf meinem Gasherd durchbrennt. Es bedeutet auch, dass ich keinen Rauch rieche. Zumindest nicht so, wie ich es mir erinnere.

Es ist gerade Herbst in North Carolina, einer der schönsten und gemäßigtesten Jahreszeiten, um draußen in diesem Teil der Welt zu sein. In den letzten zwei Wochenenden hintereinander hat mein Mann im Hinterhof ein Lagerfeuer gemacht und Filme für die Kinder auf einer DIY-Projektionswand gezeigt. Auf diese Aktivität folgen immer sofort Duschen und eine volle Ladung Wäsche, um den rauchigen Gestank zu zerstreuen, den wir in Kleidung und Haaren ins Haus zurückbringen. Manchmal ist der Geruch so stark eingebrannt, dass ich ihn am nächsten Morgen auch nach einem gründlichen Shampoo noch auf meinem Kissen riechen kann.

Letztes Wochenende habe ich jedoch nur Pfannkuchen gerochen. Pfannkuchen mit Sirup und etwas Zimt. Ich konnte das Holz brennen sehen, die Flammen um die gespaltenen Kiefernstämme kräuseln sehen und den Rauchwolken folgen, die aus dem Feuer aufsteigen – aber ich roch nur Pfannkuchen. Es hat mich nicht in die Augen gestochen oder mich dazu gebracht, zurückzutreten. Es war warm, süß und angenehm. Nachdem mein Mann und meine Söhne bestätigt hatten, dass Rauch für sie immer noch nach Rauch roch, begann ich mich zu fragen, ob die Süße des karamellisierenden Holzes immer vorhanden war, aber typischerweise durch die überwältigende scharfe Qualität, die wir im Rauch erkennen, maskiert wurde. Während die zugrunde liegende Süße des brennenden Holzes im Moment eine faszinierende Überraschung war, war es auch ein wenig beängstigend zu glauben, dass ich mein niederbrennendes Haus mit einem überraschenden Pfannkuchenfrühstück verwechseln könnte und dass meine Fähigkeit, Unannehmlichkeiten wahrzunehmen, überhaupt nicht vorhanden war.

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Ich hatte von sensorischen Defiziten bei Menschen mit anderen Krankheiten gehört. Zum Beispiel kann ein Schlaganfall Teile des Gehirns schädigen, die bei der Verarbeitung visueller Informationen helfen und Hemianopsie oder Sehverlust in der Hälfte des Gesichtsfeldes verursachen. Mit anderen Worten, Patienten mit Hemianopsie nehmen möglicherweise keine Kleidung wahr, die auf der rechten Seite ihres Schranks hängt, oder sehen nichts auf der linken Seite einer Seite, je nachdem, wie ihre Sehkraft beeinträchtigt ist. Hemianopsie kann sich auflösen, wenn sich das Gehirn selbst repariert, aber sie kann auch dauerhaft sein und alltägliche Aufgaben wie Lesen, Gehen und Fahren behindern. Während ich immer noch Schwierigkeiten habe, ganze Kategorien von Gerüchen wahrzunehmen, ist es hilfreich, die Schwere der Verletzung eines Systems gegenüber dem anderen zu berücksichtigen. Wenn ich mich entscheiden müsste, nur die gute Hälfte des Rauches zu riechen und nur die Hälfte von allem anderen zu sehen, wäre ein dauerhafter Geruchsverlust unendlich weniger schlimm.

Es ist sinnvoll, dass sich zuerst die Wahrnehmung angenehmer Gerüche entwickelt. Es tröstet uns, verbindet uns mit unserer Welt und macht uns beliebt.

In der Zwischenzeit erhalte ich eine neue Perspektive auf ein Gefühl, das ich für selbstverständlich hielt und wie es ist, etwas nicht zu bemerken, das andere nicht ignorieren können, wenn sie es versuchen. Das letzte Mal, dass ich einen so sauberen Riechschiefer erlebte, war wahrscheinlich im Mutterleib, als das Riechsystem zum ersten Mal zu funktionieren begann. Wir werden geboren, indem wir den Geruch unserer Mütter erkennen, was ein Geruch mehr ist, als ich für mindestens eine ganze Woche als erwachsene Frau erkennen konnte. Es ist sinnvoll, dass sich zuerst die Wahrnehmung angenehmer Gerüche entwickelt. Es tröstet uns, verbindet uns mit unserer Welt und macht uns beliebt. Es liegt auch nahe, dass die Wahrnehmung unangenehmer Gerüche später erfolgen würde. Mit zunehmender Unabhängigkeit wird es zunehmend notwendig, uns davor zu schützen, Dinge zu berühren, zu schmecken oder zu tief zu atmen, die uns schaden oder krank machen könnten. Ähnlich wie ein Kind, das zu jung ist, um es besser zu wissen, nehme ich nur den positiven Bereich des Spektrums wahr, zum Guten oder Schlechten. Wenn ich die gleichen Reize wie mein Mann und meine Kinder am Lagerfeuer bekomme, ist meine Wahrnehmung ganz anders als ihre.

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In einem so turbulenten und umstrittenen Jahr wie 2020 ist der Kontrast in unseren Wahrnehmungen von einer Person zur nächsten beunruhigend offensichtlich. Zwei Personen können dieselben Informationen sehen und hören und zu völlig unterschiedlichen Schlussfolgerungen gelangen. Man sieht gut, wo der andere Müll sieht; man sieht Fortschritt dort, wo man Misserfolg sieht; einer riecht ein Pfannkuchenfrühstück, der andere riecht ein Müllcontainerfeuer.

Vielleicht sollte der Silberstreifen, um eine globale Ansteckung zu überleben, die Anerkennung des Guten in der Welt verstärken – eine Welle der Positivität, um einem Jahr unerbittlicher Negative entgegenzuwirken. Obwohl ich die beruhigende Einfachheit dieser Idee zu schätzen weiß, finde ich sie produktiver und befähigender, die vielschichtige Komplexität des Bösen, die natürlich mit dem Guten einhergeht, und alle Varianten von Grau dazwischen zu erfassen. Ich habe den letzten Monat in einer vorherrschenden Süße verbracht und konnte meinen eigenen Gestank überhaupt nicht riechen – aber das bedeutet nicht, dass er nicht da ist oder dass die Menschen um mich herum nicht davon betroffen sind. Vielleicht ist ein verstärktes Bewusstsein für Gut und Böse, Positiv und Negativ, Duftend und Übelkeit der Silberstreifen dieser Erfahrung. Es steckt ein Teufel im Detail, aber auch Freude an der Reise und Reichtum in einer mehrdimensionalen Realität.

Während ich mich weiter erholt habe, bin ich dankbar, dass ich nicht kranker war und dass ich die Gelegenheit hatte, den Duft der Welt nacheinander wiederzuentdecken. Ich freue mich darauf, irgendwann die volle Bandbreite meiner sensorischen Wahrnehmung wiederzugewinnen und die Nuance zwischen „duftend“ und „scharf“ zu schätzen. Weil wir den Rauch riechen müssen, wenn wir uns vor einem nahenden Lauffeuer retten wollen. Den warmen Duft von Sirup inmitten eines wütenden Infernos wahrzunehmen, wäre ein zusätzlicher Bonus – solange wir in Sicherheit in die andere Richtung rennen.

Bildquelle: Getty / PeopleImages